Rússia e Índia tentam pousar na lua enquanto se juntam a uma nova corrida espacial

A Lua pode estar morta e desolada, mas agora é a propriedade mais quente do sistema solar, atraindo o interesse de nações ao redor do mundo ansiosas para demonstrar suas proezas tecnológicas e ajudar a humanidade a entender seus vizinhos celestes mais próximos.

Na próxima semana, espaçonaves da Rússia e da Índia devem pousar na superfície lunar, o mais recente de uma caravana internacional de espaçonaves robóticas para a lua nos últimos anos. A agência espacial japonesa lançou uma pequena sonda para a lua em um esforço para testar técnicas de pouso de precisão que poderiam ser usadas em missões futuras.

Empresas privadas de Israel e do Japão tentaram, sem sucesso, pousar espaçonaves nos últimos anos. A China, por sua vez, pousou em 2019 e novamente em 2020 e pretende enviar astronautas para lá até 2030. A NASA está trabalhando em sua própria campanha lunar por meio de seu programa Artemis, que busca construir infraestrutura na lua e ao redor dela a longo prazo. Tudo isso desencadeou uma corrida à lua que lembra a rivalidade da Guerra Fria entre os Estados Unidos e a União Soviética, embora muito diferentes em escopo e propósito e com muitos concorrentes.

Hoje, o objetivo não é tanto Provando a superioridade de um sistema político sobre outro, mas uma corrida por um local físico, o Pólo Sul da Lua, onde a água em forma de gelo está permanentemente presente em crateras sombrias. O acesso a esse gelo é essencial para qualquer assentamento humano, não apenas porque a água é fundamental para a manutenção da vida, mas também porque seus componentes, hidrogênio e oxigênio, podem ser usados ​​como combustível de foguetes, transformando a lua em um posto de gasolina no espaço. Um balanço para o resto do sistema solar.

Estados Unidos “Ao estabelecer a estratégia Artemis, realmente tornamos a lua uma parte muito importante da estratégia e, com isso, acho que o mundo inteiro ouviu”, disse Thomas Surbusen, ex-diretor do Science Mission Directorate da NASA. “O que você está vendo é realmente o ambiente lunar se tornando uma meta e um imperativo nacional para muitos países. Não estou surpreso que haja tanto interesse.”

A NASA estima que, na próxima década, a atividade humana na Lua e perto dela “igualará ou excederá qualquer coisa que tenha ocorrido nesta região desde o início da era espacial em 1957”, de acordo com um relatório da Casa Branca no final do ano passado. formulou um plano coordenar Esforços científicos em torno da Lua.

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Matthew Daniels, diretor assistente da Casa Branca para política de ciência e tecnologia, disse uma vez. apresentação Esse nível de atividade em junho pode chegar a 150 viagens na próxima década. E, “É uma situação nova para nós. É uma ampla faixa do mundo expressando interesse em ir à lua. Um subconjunto desses países está expressando uma intenção credível de estabelecer ou criar uma presença permanente na lua”, acrescentou.

Para a Rússia, seu pouso, conhecido como Luna-25, marcará sua primeira tentativa de pousar na lua em 47 anos. É uma forma de o país se posicionar na corrida espacial global e provar que ainda é um jogador, mesmo que seu programa espacial tenha secado desde a era soviética. Sua espaçonave, transportando cargas científicas, deve pousar na segunda-feira. “Todos os resultados da pesquisa serão transferidos para a Terra”, disse Yuri Borisov, chefe da agência espacial russa, à televisão estatal. “Estamos interessados ​​na presença de água, assim como em muitos experimentos relacionados ao estudo do solo, do solo.”

Para a Índia que tenta impulsionar suas ambições espaciais, seu Chandrayaan-3 tarefa Uma chance de se redimir após a tentativa fracassada de pouso na lua em 2019. Se tudo correr conforme o planejado, a espaçonave deve pousar na quarta-feira. As tentativas seguem tentativas de empresas privadas no Japão este ano e em Israel em 2019, que caíram, ilustrando a dificuldade de pousar na vizinhança da barreira aérea da Terra, a cerca de 240.000 milhas de distância.

A China, maior rival dos Estados Unidos no espaço, tem seguido uma campanha lunar constante e bem-sucedida nos últimos anos. Em 2019, seu rover se tornou o primeiro país a pousar uma espaçonave no outro lado da lua em operação contínua. Em 2020, voltou à superfície lunar, recebendo amostras para pesquisas científicas na Terra. Ele construiu uma estação espacial em órbita baixa da Terra e pousou um rover em Marte.

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E então, é claro, há a NASA. No ano passado, lançou sua campanha Artemis para voar sua espaçonave Orion não tripulada ao redor da lua. No próximo ano, planeja uma missão semelhante, mas com quatro astronautas na cápsula. Antes disso, planeja várias missões robóticas, a primeira das quais pode chegar até o final deste ano, já que as duas empresas se tornam os primeiros empreendimentos comerciais a enviar uma espaçonave à superfície lunar.

A NASA, com sede em Houston, trabalhando sob contrato com a Intuitive Machines, mudou seu local de pouso para o Pólo Sul este ano, um Conclusão “Com base na necessidade de aprender mais sobre o terreno e as comunicações perto do pólo sul da Lua, espera-se que seja um dos melhores locais para uma presença humana sustentada na Lua”, disse a NASA.

A SpaceX de Elon Musk está programada para lançar a missão em novembro. A empresa astrobótica com sede em Pittsburgh pretende enviar um módulo de pouso com cargas científicas para a superfície lunar ainda este ano. Também está sob contrato com a NASA e será lançado no novo Vulcan Foguete Da United Publishing Alliance.

Depois de décadas de pouco progresso em seus objetivos de exploração humana no espaço profundo, a NASA agora está se concentrando em voltar à lua e está começando a gastar dinheiro real. A SpaceX e a Blue Origin de Jeff Bezos assinaram contratos multibilionários para construir uma espaçonave capaz de pousar astronautas na lua. A Blue Origin ganhou um contrato de mais de US$ 34 milhões para fabricar células solares e cabos de transmissão a partir do regolito lunar, um termo geológico para rocha solta e sujeira. (Bezos é dono do The Washington Post.)

A NASA também está trabalhando para construir uma estação espacial chamada Gateway, que ficará em órbita ao redor da lua e servirá como ponto de partida para entregar astronautas e suprimentos. O foco sustentado na Lua é uma mudança significativa para a agência espacial, que recebeu diferentes direções e prioridades que mudam a cada administração presidencial.

Nas décadas desde o fim do programa Apollo, a agência espacial enviou missões para a Lua, depois para Marte e um asteróide e depois para a Lua. Mas o projeto Artemis, nascido durante o governo Trump, foi abraçado de todo o coração pelo governo Biden. Tem apoio bipartidário no Congresso, que está ansioso para cumprir a promessa da NASA de enviar a primeira mulher e pessoa negra à lua.

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Outro fator determinante é que os governos Trump e Biden disseram que os EUA estão em uma corrida espacial com a China e estão particularmente preocupados com suas ambições lunares. Em entrevista ao The Post no ano passado, Pam Melroy, vice-administradora da NASA, disse estar preocupada com a forma como a China pode se comportar na lua, especialmente quando se trata de extrair recursos como gelo de água. “Isso me deixa nervoso?” ela disse. “Sim, especialmente com a China.”

Não tenho certeza de como os outros vão reagir. Para promover a transparência, a NASA e o Departamento de Estado desenvolveram em conjunto um programa chamado Acordos de Artemis, que estabelece regras para o uso pacífico do espaço e rege o comportamento na superfície lunar. Até agora, quase 30 países se inscreveram e serão forçados a aderir a um conjunto de regras que incluem o compartilhamento público de descobertas científicas e a criação de “zonas seguras” onde os países podem operar sem impedimentos na superfície lunar. A Índia assinou e aderiu em junho. Mas nem a Rússia nem a China, que pretende estabelecer presença no pólo sul da Lua.

Isso levanta a questão de como eles se comportariam na lua. “As pessoas vão ser abertas e transparentes sobre o que estão fazendo?” disse Scott Pace, ex-secretário executivo do Conselho Espacial Nacional e diretor do Instituto de Política Espacial da Universidade George Washington. Ele disse que os signatários do acordo Artemis devem fornecer detalhes de suas missões e planos: “Para onde eles estão indo? E se houver falhas? Dados científicos? Esse é o tipo de abertura que queremos encorajar, e os Acordos de Artemis serão um bom exemplo para outros seguirem.

Ainda assim, disse ele, pode haver vantagens em ter mais atividade na superfície lunar. “Se mais países puderem ir à lua e pousar na lua, isso não apenas aumentará a capacidade, mas também facilitará que as pessoas trabalhem juntas e construam uma comunidade científica”, disse ele.

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