Vênus pode ter tido placas tectônicas semelhantes às da Terra há bilhões de anos

Vênus não é como a Terra hoje. As temperaturas oscilam em torno de 860 graus Fahrenheit dia e noite, e nuvens de ácido sulfúrico flutuam em sua atmosfera.

Mas um estudo foi publicado na quinta-feira Na Nature Astronomy Journal Isto sugere que Vénus pode ter tido uma característica chave semelhante à da Terra na sua juventude: placas tectónicas, a remodelação contínua de pedaços da crosta externa do planeta.

“Uma das conclusões deste estudo é que é possível que ambos os planetas estivessem a experimentar placas tectónicas ao mesmo tempo”, disse Matthew P. Weller, cientista planetário do Instituto Lunar e Planetário de Houston, que liderou a investigação.

Se for verdade, sugere que Vênus pode ter sido semelhante à Terra de outras maneiras. As reações geoquímicas das placas tectônicas podem ter enterrado grande parte do dióxido de carbono que torna Vênus tão infernal hoje.

Isto acrescenta fundamento à ideia de que há alguns milhares de milhões de anos, Vénus pode ter sido um lugar onde a vida poderia ter prosperado.

“É um cenário muito provável”, disse Weller. “Isto sugere que Vénus certamente teria sido mais frio e teria mais água líquida.”

Weller e seus colegas da Universidade Brown e da Universidade Purdue não encontraram fraturas ou outros sinais visuais reveladores de placas tectônicas, como a falha de San Andreas. Em vez disso, eles olharam para o ar – especificamente para o nitrogênio.

Quando planetas rochosos como a Terra e Vênus se formam, o nitrogênio fica preso nos minerais. Mas nas erupções vulcânicas, os minerais derretem e as ligações químicas quebram-se, e o azoto pode então escapar para a atmosfera, onde tende a permanecer.

“Portanto, o nitrogênio realmente se torna esse tipo de ferramenta de diagnóstico” para a compreensão da história tectônica de um planeta, disse o Dr. Weller.

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Os cientistas então montaram simulações computacionais que exploraram dois tipos de modelos tectônicos. Uma delas, chamada tampa estagnada, descreve mundos como Marte e as luas da Terra, onde a crosta externa é uma concha sólida, imóvel. A maioria dos gases fica presa abaixo da cobertura crustal externa.

O segundo modelo são as placas tectônicas. Na Terra, cerca de 80% dos vulcões ocorrem nas dorsais meso-oceânicas, onde duas placas tectônicas se espalham e o magma sobe. Ele libera mais gás na atmosfera.

Se Vênus sempre tivesse tido uma crosta estagnada, como acontece agora, as simulações indicam que haveria menos nitrogênio do que o encontrado hoje – 3,5% da atmosfera.

Uma combinação de dois modelos elaborou a explicação: uma fase inicial das placas tectónicas libertou grandes quantidades de dióxido de carbono e azoto, seguida pela fixação da crosta numa tampa estagnada.

Cientistas não envolvidos na pesquisa disseram que as descobertas eram sugestivas, mas não conclusivas.

Cedric Gilman, cientista planetário do Instituto Federal Suíço de Tecnologia que não esteve envolvido na pesquisa, disse que o artigo era interessante, mas advertiu: “Tal como acontece com todas as publicações baseadas em modelos, depende do que inclui e do que exclui”.

Joseph O’Rourke, professor de estudos da Terra e do espaço na Universidade Estadual do Arizona, disse que a história geológica de Vênus não se encaixa bem com placas tectônicas semelhantes às da Terra ou com um manto estagnado como Marte.

“Talvez Vênus seja algo próprio entre a Terra e Marte”, disse ele.

Uma explicação alternativa proposta é chamada de modelo plutônico da tampa mole – o magma invade a crosta externa ou a litosfera sem se dividir em placas tectônicas. Isto explica as formações circulares na superfície de Vénus chamadas coroa, empurradas para cima por plumas de material quente que sobem do manto.

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“A litosfera é muito pegajosa e tem características de fratura local”, disse o Dr. O’Rourke disse.

Weller disse que no modelo plutônico de tampa fina, a maior parte do magma não atinge a superfície e, portanto, não libera vazamentos de nitrogênio.

As naves espaciais com destino a Vênus nos próximos anos deverão fornecer novos dados importantes para ajudar a resolver o mistério. Dr. O’Rourke observou que ele nasceu em 1990, quando Magalhães entrou em órbita na última missão da NASA. “Tive cerca de 10 dias”, disse ele. “Portanto, estou animado para ver algumas novas missões a Vênus durante minha vida.”

A espaçonave DaVinci da NASA, com lançamento previsto para 2029, usará uma sonda de pára-quedas para fazer medições precisas de gases na atmosfera, fornecendo pistas sobre os vulcões atuais.

Outra missão esperada da NASA, a Veritas, fará medições detalhadas da gravidade do planeta e obterá imagens de alta resolução da superfície.

“Isso nos ajudará a procurar possíveis limites de placas”, disse Anna Kulcher, cientista planetária do Instituto de Tecnologia da Califórnia e do Laboratório de Propulsão a Jato da NASA.

A Agência Espacial Europeia também planeia lançar uma missão robótica, Envision, para ajudar os cientistas a compreender porque é que as condições na Terra e em Vénus são tão diferentes.

Os modelos computacionais do Dr. Weller ajudam a esclarecer a história geológica dos planetas em torno de outras estrelas.

“Essa foi a ideia original do trabalho”, disse o Dr. Weller, “e rapidamente mudou para explicar algo sobre Vênus”.

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