Incêndio em Maui: Hawaii Electric enfrenta investigação por manipulação de evidências

LAHAINA, Havaí – A Hawaii Electric removeu postes de energia danificados e outros equipamentos de um grande incêndio que se acredita ter iniciado o incêndio mortal em Lahaina, afetando as evidências que farão parte de uma investigação oficial sobre como o incêndio foi iniciado.

A Hawaiian Electric – que agiu rapidamente para restaurar a energia na ilha depois de 8 de agosto – começou a transportar postes caídos, linhas de energia, transformadores, condutores e outros equipamentos perto da subestação de Lahaina a partir de 12 de agosto, mostram os documentos. O Departamento de Álcool, Tabaco, Armas de Fogo e Explosivos (ATF) respondeu ao local. O ATF normalmente responde a bombardeios e tiroteios. Esta é apenas a terceira investigação de incêndio florestal da agência, disse uma porta-voz. Normalmente, este é o papel do Serviço Florestal dos EUA, mas como o incêndio em Maui não ocorre em nenhuma área florestal nacional, a ATF é a principal força investigativa federal.

De acordo com documentos judiciais, cartas e outros registos, essas ações podem ter violado as diretrizes nacionais sobre a forma como os serviços públicos devem tratar e preservar as provas após incêndios florestais e podem ter privado os investigadores de uma visão desobstruída de quaisquer postes ou linhas derrubadas antes e depois do incêndio. Obtido do Washington Post.

“Se muitos equipamentos já foram movidos ou desaparecidos no momento em que os pesquisadores aparecem, é complicado, “diz Michael Wara, que dirige o Programa de Política Climática e Energética da Universidade de Stanford. “Talvez houvesse um acampamento de sem-teto, crianças, ou uma linha de energia onde havia uma ignição, mas entender o que aconteceu quando você moveu essas coisas é muito difícil.

Em um comunicado, o porta-voz da Hawaiian Electric, Darren Boye, disse que a empresa “continua a se comunicar e cooperar com a ATF e as autoridades locais para fornecer-lhes, bem como aos advogados que representam as pessoas afetadas pelos incêndios florestais, acesso ao inventário e equipamentos removidos, que fotografamos cuidadosamente , documentado e armazenado.

Embora a causa do incêndio em Lahaina – bem como em outros nas terras altas de Maui – ainda esteja sob investigação, há evidências crescentes de que o equipamento danificado pelo vento da Hawaii Electric enviou faíscas para a vegetação seca e coberta de vegetação em torno dos seus pólos.

Como o Post relatou pela primeira vez, ele não desligou a energia antes dos ventos fortes chegarem, mas disse que tomou algumas outras precauções. Agora, enfrenta pelo menos nove processos judiciais pelo seu papel no alegado papel de alimentador dos incêndios florestais em Maui, incluindo os que devastaram Lahaina e mataram pelo menos 115 pessoas nos incêndios mais mortíferos do país num século.

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Um deles foi apresentado na quinta-feira pelo condado de Maui, que alega que “inecusavelmente” não conseguiu desligar a energia apesar dos avisos de ventos fortes e “não conseguiu garantir adequadamente que o equipamento e a vegetação circundante não pegariam fogo”. .”

Investigadores do ATF Chegou na ilha A semana passada ajudou a “determinar a origem e a causa dos incêndios florestais ali”. Mas, nessa altura, as equipas dos serviços públicos já tinham limpado grande parte do local perto da subestação na estrada Lahainaluna e transferido o equipamento danificado para armazenamento.

O Havaí, ao contrário da Califórnia, não tem uma agência estadual de bombeiros como a Cal Fire, que envia investigadores imediatamente para as cenas de filmagem para garantir que as evidências sejam preservadas. Esses investigadores ajudam a proteger detalhes importantes no local de um incêndio. Especialistas disseram que os condutores podem ter marcas de flash, ou pedaços de alumínio ou cobre que derreteram e caíram na escova abaixo.

Desde 10 de agosto, um escritório de advocacia que representa duas dúzias de famílias de Lahaina pediu duas vezes à Hawaii Electric que preservasse provas, de acordo com uma carta obtida pelo The Post. No dia seguinte, ele respondeu que o foco principal da Hawaii Electric é a segurança do incêndio, dos residentes deslocados e dos socorristas que lutam desesperadamente para restaurar a energia.

A empresa disse que estava tomando “medidas razoáveis ​​para proteger sua própria propriedade”. No entanto, como muitas agências locais, estaduais e federais estiveram envolvidas na remoção de incêndios e entulhos, “portanto, as ações desses terceiros sobre os quais a Hawaiian Electric não controla são possíveis. Perda de bens ou outros bens relacionados à causa do incêndio .”

“A Hawaii Electric tomará medidas razoáveis ​​para proteger os recursos, mas não pode dar quaisquer garantias devido à rápida evolução das condições no terreno, que estão fora do nosso controle”, afirma a carta.

Em resposta, os promotores rapidamente apresentaram uma ordem de restrição temporária para evitar que a Hawaiian Electric alterasse fortemente o local onde se acredita que o primeiro incêndio tenha começado em Lahaina, mostram documentos judiciais.

Em 18 de agosto, um juiz assinou uma ordem provisória de descoberta detalhando como as evidências de “origem suspeita” deveriam ser tratadas.

Existe um procedimento sobre como as concessionárias devem lidar com um local onde se acredita ter ocorrido um incêndio. A Associação Nacional de Proteção contra Incêndios declara: “A integridade do local do incêndio deve ser preservada. … As evidências não devem ser manuseadas ou removidas sem documentação” e o local é isolado com fita adesiva ou bandeiras.

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A Comissão de Serviços Públicos do Havaí, que supervisiona a Hawaii Electric, ainda não comentou o incêndio. Nas últimas duas semanas, a comissão, através do seu braço investigativo, não respondeu a vários pedidos sobre se está a investigar o que os causou.

“A comissão manteve-se completamente silenciosa sobre todo este incidente, o que é muito decepcionante”, disse a ex-comissária dos Serviços Públicos Jenny Potter, que se aposentou há nove meses.

Em documentos judiciais e cartas da Hawaiian Electric, a empresa disse que removeu o equipamento porque “não possui nem controla o terreno ou as vias públicas abaixo das suas instalações nesta área.

Em 12 de agosto, a concessionária contratou Munger Tolles & Olson – o mesmo escritório de advocacia que representou a Pacific Gas & Electric, a concessionária da Califórnia responsável por iniciar a fogueira fatal de 2018.

Para “preservar possíveis evidências relacionadas ao incêndio”, disse a concessionária, contratou um “especialista em causa e aparência” baseado na Califórnia – que ajudou a PG&E em vários incêndios no norte da Califórnia – para cuidar da remoção do equipamento para um armazém.

Muitos especialistas e analistas financeiros estão comparando o caso da Hawaiian Electric com o da PG&E, a maior concessionária da Califórnia e uma das maiores concessionárias de energia elétrica de propriedade de investidores da América. Ela pediu falência em 2019, enfrentando bilhões de dólares em reivindicações de responsabilidade pelo Camp Fire e outros incêndios florestais mortais.

Funcionários de serviços públicos da Califórnia também impuseram multas PG&E e Sokal Edison Por não substituir ou preservar adequadamente as evidências após um incêndio antes da chegada dos investigadores.

A PG&E não é a única concessionária que enfrentou problemas legais ao remover evidências do local de um incêndio. Após um incêndio devastador em Oregon em 2020, uma ação coletiva foi movida contra a Pacificorp por incêndio criminoso. O advogado dos demandantes, Timothy DeJong, disse que o caso se concentra na destruição de provas. Em junho, um júri teve um papel significativo no lançamento desses Blazes e devia isso Requerentes $ 73 milhões.

“Os especialistas não têm a oportunidade de analisar as evidências físicas”, disse DeJong. “Como resultado, a maior parte das evidências veio de testemunhas oculares que viram linhas de energia dobradas, soltando faíscas ou pegando fogo”.

A Hawaiian Electric estava bem ciente dos problemas da PG&E. No verão passado, isso foi Ele observou que as empresas de serviços públicos poderiam ser responsabilizadas Um exemplo é o “acordo de 15 mil milhões de dólares” da PG&E com as vítimas quando provocou ou espalhou incêndios florestais. “O risco de um sistema utilitário provocar um incêndio florestal é significativo”, disse a empresa escreveu.

Moradores que moram perto do local do incêndio disseram que as autoridades elétricas agiram rapidamente. Quando Ryan Gasmen voltou para sua casa na Lahainaluna Road em 11 de agosto, ele disse que um poste de energia caído nas proximidades havia sido consertado.

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Na tarde do dia 12 de agosto, um repórter do Post visitou a área onde os moradores afirmam estar e vídeos mostraram o incêndio inicial. Numa estrada de terra em frente a uma subestação eléctrica no Havai, um poste de energia danificado está caído no chão, empoleirado desajeitadamente no topo de algumas árvores próximas, com cabos enrolados e pedaços de poste empilhados à sua volta. Especialistas que examinaram a foto questionaram por que o material foi deixado ali sem etiquetas ou gravado pelo público. Uma semana depois, o equipamento desapareceu.

Em comparação, poucas horas após o acendimento da fogueira, os investigadores do incêndio criminoso do Calfire chegaram às torres de transmissão da PG&E, onde suspeitaram que o fogo havia sido aceso e avaliaram o solo, observando a trajetória do fogo. Relatório Do promotor distrital do condado de Butte. “Olhando para cima, os investigadores viram um cabo cortado pendurado na superestrutura de aço de uma torre de transmissão de alta tensão”, disse o relatório. Eles imediatamente iniciaram uma investigação.

Em entrevista coletiva na semana passada, Shelee Kimura, CEO da Hawaiian Electric, disse que 400 dos 750 postes de West Maui foram danificados ou destruídos pela tempestade de vento e incêndio, e 300 dos 575 transformadores foram danificados. Uma subestação na estrada Lahainaluna foi destruída.

Dados da Whisker Labs, uma empresa que utiliza uma rede de sensores avançada para monitorar redes nos Estados Unidos, detectaram vários incidentes na rede elétrica na noite de 7 de agosto. Moradores relatam que a energia foi restaurada às 6h10 da manhã seguinte e cortada novamente às 6h39, quando o fogo se espalhou para a grama da subestação Lahainaluna. Corpo de Bombeiros de Maui.

Uma porta-voz do Corpo de Bombeiros de Maui disse que as equipes tinham o incêndio sob controle e “extinguido” às 12h45. Os motores desligaram às 12h47, que ela disse ser o “momento certo”, e dois outros incêndios estavam queimando. A ilha exige sua atenção.

Às 14h55, vários residentes se lembraram de sentir cheiro de fumaça e dois ligaram para o 911. O Corpo de Bombeiros de Maui confirmou essas ligações e disse que um motor apareceu na área em cinco minutos. A princípio, os bombeiros conseguiram controlar o fogo, mas os ventos fortes fizeram as chamas subir a montanha à sua frente.

Esse foi o incêndio que devastou a cidade de Lahaina, resultando no incêndio mais destrutivo e mortal do Havaí.

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