Agência Espacial Europeia: Decole para a missão da lua gelada de Júpiter

  • Por Jonathan Amós
  • Correspondente de Ciência da BBC

A missão de Europa para as luas geladas de Júpiter partiu da Terra.

O satélite JUICE foi lançado ao céu a bordo de um foguete Ariane-5 da espaçonave Gauro na Guiana Francesa.

É a segunda vez que o projeto da Agência Espacial Européia tem sorte depois que a tentativa de lançamento de Júpiter foi cancelada devido ao clima.

O Júpiter IC Moons Explorer (JUS) está sendo enviado ao maior planeta do Sistema Solar para estudar suas principais luas, Calisto, Ganimedes e Europa.

Acredita-se que esses mundos crustais gelados retenham vastos reservatórios de água líquida.

Os cientistas estão curiosos para saber se as luas também podem suportar a vida.

Isso pode soar como uma fantasia. Júpiter está nas regiões mais frias e externas do Sistema Solar, longe do Sol e recebe apenas cerca de 25% da luz que incide sobre a Terra.

Mas a atração gravitacional exercida por um planeta gigante gasoso em suas luas significa que ele pode ter a energia e o calor para alimentar ecossistemas simples – semelhantes àqueles em torno de aberturas vulcânicas no fundo dos oceanos da Terra.

“Para Europa, acredita-se que haja um oceano profundo a 100 km de profundidade sob sua crosta gelada”, disse a cientista da missão Emma Bunce, da Universidade de Leicester, na Inglaterra.

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A espaçonave JUICE carrega 10 instrumentos para estudar as luas de Júpiter

Arion não teve coragem de enviar o suco diretamente ao seu destino, pelo menos não em um prazo útil.

Em vez disso, o foguete colocará a espaçonave em órbita ao redor do sistema solar interno. Uma série de sobrevôos de Vênus e da Terra levará a gravidade para o destino pretendido.

É uma viagem de 6,6 bilhões de km com duração de 8,5 anos. Espera-se que chegue ao sistema joviano em julho de 2031.

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Carol Mundell: “Nós pensamos que a água líquida é um pré-requisito para a vida”

As luas geladas Calisto, Ganimedes e Europa foram descobertas pelo astrônomo italiano Galileo Galilei em 1610 usando um telescópio recentemente inventado. Ele podia vê-lo retornando como pequenos pontos ao redor de Júpiter. (Ele também pôde ver o quarto corpo que hoje conhecemos como Io, um mundo muito menor coberto de vulcões).

A nuvem de gelo tem um diâmetro de 4.800 km a 5.300 km. Para contextualizar, o satélite natural da Terra tem aproximadamente 3.500 km.

Juice pode estudar as luas à distância. Ou seja, voa sobre suas superfícies; Não vai cair. Ganimedes – a maior lua do Sistema Solar – é o destino final do satélite. Ele entrará em órbita ao redor deste mundo em 2034 e completará sua turnê.

O radar é usado para ver as luas; O Lidar, um dispositivo de medição a laser, será usado para criar mapas 3D de suas superfícies; Magnetômetros sondam seus complexos ambientes elétricos e magnéticos; e outros sensores para coletar dados sobre partículas que orbitam as luas. As câmeras, é claro, enviam inúmeras imagens.

O JUICE não tentará procurar por “biomarcadores” específicos ou encontrar peixes alienígenas nas profundezas do oceano.

Sua missão é reunir mais informações sobre o habitat potencial para que as missões subsequentes possam abordar diretamente a questão da vida.

Os cientistas já estão pensando em como pousar em uma das luas congeladas de Júpiter e perfurar sua crosta para a água abaixo.

Na Antártica da Terra, os pesquisadores usam o calor para perfurar centenas de metros no gelo para posicionar submarinos onde o mar local congela.

Este é um trabalho desafiador e seria uma tarefa ainda maior em uma lua joviana, onde a crosta de gelo tem dezenas de quilômetros de espessura.

Juice não está sozinho em seu trabalho.

A agência espacial americana NASA está lançando seu próprio satélite chamado Clipper.

Embora deixe a Terra depois de Júpiter, chegará no próximo ano, à frente de seu irmão europeu. Tem a vantagem de um foguete de lançamento mais poderoso.

Clipper focará suas investigações em Europa, mas fará o mesmo trabalho.

“Há uma grande complementaridade e as equipes estão muito interessadas em colaborar”, disse a professora Carol Mundell, diretora científica da Agência Espacial Europeia.

“É claro que haverá muitos dados. Mas, primeiro, precisamos garantir que nossas missões cheguem a Júpiter e operem com segurança”, disse ele à BBC News.

fonte de imagem, NASA/JPL-Caltech/SWRI/MSSS

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A missão American Clipper deve começar em 2024 e focar na Europa

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